VIAJE FINAL PARA LA SONDA CASSINI TRAS 20 AÑOS DE MISION EN SATURNO


Sonda espacial Cassini la gran final en Septiembre 2017.

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La sonda Cassini fue lanzada en 1997 y llegó a la órbita de Saturno en 2004. Desde entonces ha pasado 13 años analizando el planeta gaseoso y los astros que gravitan en torno a él. / NASA

La sonda espacial Cassini ha iniciado esta semana su última misión en Saturno tras 20 años proporcionando información a los astrónomos de la NASA, lo que ha permitido ampliar considerablemente el conocimiento que se tenía hasta la fecha sobre el planeta gaseoso y los astros que orbitan alrededor de él.

Cassini hizo su 127 y último acercamiento cercano a Titan el 22 de abril, pasando a una altitud de aproximadamente 979 kilómetros sobre la superficie de la luna.

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La sonda Cassini observa un enorme huracan en Saturno

Recientemente Cassini fue responsable del descubrimiento de un océano de agua helada en la corteza interior de Encélado –una de las principales lunas de Saturno- en el que se reúnen las condiciones necesarias para albergar microorganismos con vida. Pero además, este miércoles la sonda dio un paso más para completar la última de las tareas que tenía asignadas y realizó una impresionante maniobra para sumergirse entre el planeta y sus anillos.

La nave, según datos de la NASA, se colocó a 3.000 kilómetros de la capa superior de la atmósfera de Saturno, en una zona a la que nunca antes había llegado a introducirse otro cuerpo espacial. La nave, que perdió la comunicación con la Tierra en un primer momento, la recuperó a los pocos minutos y comenzó a enviar información, completando con éxito la maniobra.

Durante los próximos meses, Cassini repetirá la operación en una veintena de ocasiones. Serán sus últimos movimientos antes de dejar de prestar servicio. La nave cuenta cada vez con menos combustible y los técnicos de la Agencia Espacial de Estados Unidos han fijado el próximo 15 de septiembre como la fecha de su “último viaje”.

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El trayecto será accidentado, pues Cassini terminará chocando –pero de forma controlada- contra la atmósfera de Saturno, para evitar que tras quedarse sin combustible pudiera acabar en la superficie de Encélado o Titán, otra de las lunas del planeta gaseoso que Cassini permitió conocer en profundidad y que podría albergar vida.

EL FINAL DE LA SONDA CASSINI EN SEPTIEMBRE

Cassini se desintegrará en septiembre y pondrá fin a una prolífica travesía que comenzó en 1997, cuando la sonda fue lanzada por la NASA. Siete años más tarde, en 2004, llegó a la órbita de Saturno y, desde entonces, ha estado 13 años analizando tanto los gases que conforman el planeta como la superficie de los astros que gravitan en torno a él. Cassini pasará a la historia por haber acercado un poco más Saturno a la Tierra y haber ampliado considerablemente los conocimientos que se tienen sobre él.

VIDEO DE YOUTUBE NASA-CASSINI se incluye a continuación:

via: cuartopoder.es

LAS LUNAS DE SATURNO MISTERIOS DESVELADOS.

Se conocen 62 satélites que orbitan alrededor del planeta de los anillos. De ellos 53 tienen clasificación oficial de lunas, si bien las más populares son Titan y Encelado, y gracias a Cassini muchos de sus misterios han sido desvelados y otros están por conocerse.

Titan un mundo sorprendentemente semejante a la Tierra.

Hasta la llegada de Cassini y la sonda  Huygens de la Agencia Espacial Europea, de ésta luna gigante de Saturno solo se conocía sus nubes formadas principalmente por Nitrógeno.

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Numerosas mediciones de la gravedad de Titan realizada por la sonda Cassini  revelaron que esta luna se esconde un océano de agua líquida y amoníaco  por debajo de su superficie, lo cual cataloga a Titan en la lista de mundos habitables de nuestro sistema solar.

Ahora sabemos que Titan es un mundo de lagos y mares compuestas de metano líquido y etano cerca de sus polos, con vastas regiones áridas de dunas ricas en hidrocarburos, y muy por debajo de la superficie, Titan alberga un gran océano interno. No obstante, círculos científicos contemplan a este gigante de Saturno como destino de colonias humana. Dedico un artículo a Titan como destino de la humanidad aquí.

Onduladas y enormes dunas de arena entre 1 y 2 kms. de ancho y más de 100 metros de altura, como los de desierto de Arabia de la Tierra, puede verse en las regiones ecuatoriales oscuras de Titan. Los científicos creen que la arena está formada de hielo de agua sólida revestida con hidrocarburos que caen de la atmósfera.

Ríos de hidrocarburos, lagos y mares, y las dunas ecuatoriales, con metano líquido y un océano de agua liquida tienen un papel en Titan semejante al que el agua presenta en la Tierra y abre la posibilidad de entornos en los que pudiera haber vida.

Para más detalles sobre Titan puedes acceder a la web de la NASA aquí.

Encelado: la pequeña luna habitable de Saturno.

Los datos enviados por la sonda Cassini sorprendieron a los científicos. Encelado  es una luna activa que esconde un océano global de agua salada líquida debajo de su corteza.

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El equipo de la Cassini ha estado explorando Encelado durante más de una década, hasta llegar a la sorprendente conclusión de que la pequeña luna esconde un océano global de agua líquida con  respiraderos hidrotermales.

Chorros de partículas de hielo del océano de Encelado, mezclado con una infusión de agua y productos químicos orgánicos simples, brotan a la increíble velocidad de 400 metros por segundo al espacio de forma continua.

Los descubrimientos sobre Encelado  han cambiado la dirección de la ciencia planetaria”.  Todos ellos apuntan a la posibilidad de un mundo habitable”, dijo Linda Spilker, científico del proyecto Cassini.

La guía de la  evolución de los nuevos descubrimientos sobre Encelado en éstos últimos doce años puedes conocerla en éste enlace.

CASSINI: LA GRAN FINAL, UNA NUEVA MISION

Después de casi 20 años en el espacio, la nave espacial Cassini de la NASA comienza pues, el capítulo final de su notable historia de exploración: la Gran Final.

Entre abril y septiembre de 2017, Cassini llevará a cabo una serie de órbitas que será como una nueva misión. Después de un sobrevuelo cercano definitiva de la luna de Saturno, Titan, Cassini atravesará los anillos de hielo del planeta y comenzar una serie de 22 inmersiones semanales entre el planeta y los anillos.

Cassini explorará en esta serie de inmersiones la región de los anillos de Saturno, descubriendo nuevos datos e información de una zona desconocida hasta ahora, aportando mayor conocimiento del material que está en los anillos para una mayor compresión de sus orígenes.

En la última órbita, Cassini se sumergirá en la atmósfera de Saturno, para después de perder el contacto con la Tierra, quemarse como un meteoro, pasando a formar parte del propio planeta.

Acaba así según  la NASA, uno de los viajes  científicamente mas ricos y exitosos llevados a cabo en nuestro sistema solar.

La gran pregunta es ¿seremos informados de toda la información que se obtenga?.

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